Saturday, December 28, 2013

Las Vegas to Los Angeles 300 miles for Telethon

 
"The purpose of life is to live it, to taste experience to the utmost, to reach out eagerly and without fear for newer and richer experience"
Eleanor Roosevelt    
 


     This is the story of what we experienced during our fantastic expedition through that desolate corner of the world called the Mojave Desert. Accompanied by three extraordinary travel companions (Riccardo Marvaldi, Simone Gandolfo and Andrea Languasco) without whom this experience not only would not have been possible but perhaps it would not even have had the same meaning.

There are some experiences so unique, so special, that for their great meaning leave an indelible mark in our lives. I'm talking about moments so extraordinary, so intense that inevitably carve memories in our mind, the good ones, those that when you think back you cannot help it but break into a smile.

This, "in brief", is what happened:

     
Tuesday, December 10th - 4:45 am - the alarm sounds relentlessly. During the night the temperature outside reached 25 degrees and, still wrapped in blankets inside the RV, we notice the ice solidified on the windows and between the cracks of the door. It's very cold inside as well but, between a joke and a laugh, Riccardo and I get up to prepare some breakfast. 2 slices of wheat toast with peanut butter and jam + 2 slices of sliced honey turkey and why not, a piece of dark chocolate. In a blink of an eye Riccardo is ready. The excitement is tangible and the anxiety of the wait begins to grow stronger. In the meantime Simone and Andrea are waking up as I prefer to distract myself pretty much with anything I can in order to keep my mind off of what lays ahead of me for the next few days.


My job will only be to Run. Simple. Direct.

Shortly before dawn, we leave the service station where we camped for the night and we near the famous sign at the entrance of Las Vegas. That is, in fact, the start of our event.

At 6:30am - Riccardo bid me farewell with a hug and a heartfelt "good luck". Simone and Andrea are in position... I take the first steps. We're off!!! I still cannot believe it but we are actually on our way...

The cold is still pungent. It takes only a few moments before the first rays of the sun begin to warm up the valley though. The sight is breathtaking and opens up a show of majestic jagged shadows, lights and warm colors between
the gorges of the surrounding canyons, leaving
us all speechless. Before the start I gave specific information to the crew regarding my necessities of eating, drinking, breaks, etc... with a routine that must be repeated every day from start to finish. Since this is not a competition I opted for a different approach on the calorie intake plan. Instead of many liquid calories, gels and/or sports drinks I decided to eat mostly "real" food. Pasta, bread, turkey, backlava (delicious greek pastry), cereal bars, snickers bars, dried fruit, cola, etc... alternating it all every 15/20 minutes. Regardless of the mileage. Every 6 miles the RV comes to a stop and awaits my arrival where, like in a NASCAR pit-stop, the refueling takes place. Riding the initial wave of excitement I close the first marathon in 3hr45mins. Perhaps a bit too fast considering the adverse initial uphill out of the sin city.

At this point we are close to Jean and, immediately after passing the small airport, we run into the first true obstacle of the expedition. The Las Vegas Boulevard, the road that brought us up to this point, enters an underpass of highway I-15 and pretty much ends there... on a very bumpy gravel service road. After months of logistic research I am bummed with anxiety as we call the Las Vegas Highway Patrol to ask for clarifications and a potential solution to our problem. Only 3 weeks ago they confirmed the fact that Las Vegas Blvd would take us smoothly till Barstow, CA and just now they point out that only an equipped vehicle/ Jeep can enter those sections. We thank them and hang up.


It is said that adventures are never such until something goes wrong...

So, the RV cannot take those service roads and I cannot run on the highway.

After a brief research with maps at hand we decide to split up. Our plan is simple: the RV will "leap-frog" me and await at each exit to establish a checkpoint upon my arrival. So, I put on my camel-back (water reservoir), take a handful of bars and dried fruit and set out again. After 8 hours we find ourselves in Nipton Road which also marks the 2nd marathon of the day

The day is still long, the timing is great, legs hurt a bit but overall I feel extraordinarily well. I decide to take a short lunch break, get some calories in and rest up for a few.

The beauty of the landscapes and the seemingly endless road ahead often distract the mind, always opening new doors to thoughts so profound that for a few moments it feels like flying...

The first day ends at 2am after about 20 hours of running and over 100 miles behind us. At this point we are near Zzyzx Road where we decide to close the doors and rest for a few hours.
     Wednesday, December 11th - The sun has not come up yet when I feel Riccardo's hand shaking me. I do not connect right away. For a moment the mind is light but then reality kicks in.

It's 5:30am and it's time to start moving again. My usual breakfast is fast eaten and my legs are hard as rocks. I'm not sure how to handle it as I try to move the first steps. From now on it's all uncharted territory. Confronting new situations inevitably turns into pure motivation to push even further. The day goes by slowly and with many difficulties. It's a slow forward progression with usually 3 miles of running paused by a minute walking to reload on calories, reset the pain in the legs and basically trying to get by. At 1:15pm we reach the exit of Harvard Road, Newberry Springs. Approximately 215km of road is under our belt. At each checkpoint (highway exit approx. every 5 to 12 miles) the camper continues to pass me by and at times I glimpse my crew dashing on the highway overtaking me and heading to our next meeting point. Somehow this also becomes a motivating stimulus to push on and try to cover the gaps between the outposts as fast as possible.
Since the temperatures are very low sweating is not a problem and I can maintain a good electrolyte balance simply by eating salty foods without the aid of caps or sports drinks. It's just after 8pm in the evening when we reach Barstow. After 37 hours and 30 minutes, it's finally time to leave the abandoned desert road and jump on the iconic "Historic Route 66" that will accompany us all the way to the ocean!
We decide to camp there, in a parking lot, for dinner and a short rest. The stress of being on the road for so many hours and the overall fatigue are starting to get heavy. Very heavy.

The desire to move forward is strong but the need for a break is overpowering and shatters my will. So we lock up and hit the bed for a few hours. 

It has just turned past 2am when we open up the doors again. The roads are still covered with ice and the feeling in my legs matches the uncomfortable environment that hosts us. With my face completely covered up I take on the road ahead leaving town well before dawn as we slowly move towards Victorville.


      
Thursday, December 12th - The RV overtakes me and in an instant it disappears over the dunes in front of me. The dark strip of asphalt rolls out of sight among the dunes of a desert that evokes the great myth of the West and much of that California Dreaming theme.

The images that follow are simply breathtaking. This is what I was looking for all along.
Perhaps just finding yourself in the middle of nowhere is where you can listen to yourself at best.

Miles pass and I see Simone and Andrea who are constantly busy documenting our expedition. Riccardo on the other hand continues to manage my food routine and at the same time publishes updates on our position/ developments on the website. Everyone knows their job very well and we all know our roles. Thanks to their support I can always find the strength to continue during the most critical moments.

After several hours we come across the Mojave River and shortly after we enters the first settlements. After about 50 hours of traveling we reach Victorville, which coincides with 200 miles completed. The pain is there, and it's obvious, but the real battle now is against the tiredness/ lack of sleep. I'm not the only one to have had very little sleep over the past few days and now we all begin to suffer. We pass Hesperia and, after a brief stop at the famous "Summit Inn Café", we are on Mariposa Rd where a problem reoccurs. Route 66 ends in a very bumpy service dirt road. A ranger who sees us approaching confirms the inability to continue with our means. The problems is a bit more serious now. The fact is that we are on the Sierra Nevada mountain range that separates Victorville from San Bernardino and the trails may be too demanding to be taken in complete solitude.


We have no time to waste, and a decision needs to be made: we have no alternative but to split up (again) and meet up about 6 miles down the hill side at the intersection between I-15 and 138 (Abiel Barron Memorial Highway) at Cajon Junction. It's time to pull back out my camel-back (water supply), put some bars in my pockets and hit the wide trail. Fortunately, in a few moments, thanks to the change of pace and scenery, I am able to regain a somewhat good pace and actually enjoy the dreaded section. The valley opens up in front of my eyes like a beautiful postcard and for a short distance I also come to crisscross the famous PCT (Pacific Coast Trail) before taking the 138 road downhill. Pain is still there but it's unnoticeable. To enhance the positive mood I receive a call from a friend, Top class Ultra Runner, Andrei Nana from Florida. His straightforward approach and inspirational words are exactly what I needed to hear... a great motivation to keep charging on! 

As I near the gas station where my crew was parked, I break into an uncontrollable laugh.

I guess the endorphins like to play tricks like that sometimes. My "happy moment" is short lived though as I see Riccardo walking towards me with a "not so happy" grin on his face. In fact we find ourselves in the most critical point of our adventure. Route 66 (in this next short section) joins I-15 (for about 2km/ 1.3miles) and becomes pretty much the same roadway.

Another logistical problem bound to become the biggest setback of our journey. Riccardo explains this to me and together we try to look for a different way out...

To reach Cajon Canyon Rd there is no other road or driveway beside highway I-15.
The only alternative is to take a trail from Lone Pine Canyon Rd (that connects to Wrightwood -the start of the Angeles Crest 100-).

From there the single trail goes up very steeply until crossing the ridge.

The fast descent is very technical and drops to the valley bottom to connect with Cajon Canyon Rd. Total distance: 7miles.
 
Here's the big dilemma: 7 miles of very technical trails (in the dark, with already 200+miles in the legs) or 1.3 miles on the highway (on the RV)?
This decision, however trivial it may seem, is not an easy one to take. The fact that it's getting dark influences my choice and so I opt to get on the RV to cover those 2 km on the highway.

First exit: Cajon Canyon Rd! And now begins the descent to the valley!

We get to run through the suburbs northwest of San Bernardino and by 9pm we arrive in Rancho Cucamonga. The road now is very different and marks the beginning of a new landscape. After the desert and the mountains the next big hurdle will be the 'city traffic'. We have traveled about 240miles at this point and the body says enough. This day was by far the toughest of all. The ups and downs follow ever so frequently and at this point I find myself in a big pit. We need to stop. I need food, massages, stretching, ice...and especially sleep!

      
Friday, December 13th - The alarm goes off early, very early and along with it a thought resonates loudly in my head: today could be the last day of our trip. The temperature is warmer. That helps but the shooting pain is a constant companion. The agony is there, clearly, and after so many days on the grind all that's left is a persisting general feeling of "uncomfortable being" that crosses over into mere soreness determined by a weariness that pervades all around.

Everything hurts. Head, rib cage, stomach, back and of course legs... the idea is not to focus on it though. It's with screaming legs and joints that I start a slow walk on the seemingly never ending Baseline Rd, which leads us westward.

As the miles slowly go by things seem to get better. The city is getting closer at each step and so does the ocean. At each break I had the chance to read all the messages sent from friends, close and far, and thanks to their support I can find the strength to make the last effort and overcome the difficulties.

Time goes by and more miles are put behind us. Along the way we pass right through some very characteristic little towns like Covina and, shortly after, El Monte. At this point there are less than 50km to the end of the journey and the thought that we might be able to reach the ocean before dark is getting more vivid as we move along.

This is motivating but I cannot, maybe I simply do not want to, focus on this right now. I try to be present in the immediate moment not thinking at what lies ahead. After 75 hours the highs are like a quick squirt of adrenaline and the lows are too foggy to even be able to describe them. A very emotional state of mind that I never experienced before, where thoughts fly untamed, rising and dropping as fast as a rollercoaster ride.Then, suddenly, something happens. The body (or perhaps just the mind) reacts to this river of emotions channeling the energy into a more positive attitude. It might just be the thought this ordeal is about to come to an end but after a second day completely off I am starting to regain focus and kind of feel in control of this routine. Thanks to the many breaks and slower pace (compared to a competition) I am able to digest and assimilate all foods properly. Even proteins. In 3 days I have eaten over 4 pounds of sliced honey turkey and I think this has contributed greatly to limit muscle damage. I am convinced that with this approach our bodies could get to cover much greater distances...


It's about lunchtime when we arrive in Los Angeles. The skyscrapers of downtown LA dominate the landscape and suddenly appear almost like a mirage from the busy streets of the suburb.The RV is buzzing through the traffic and just past Union Station we hop on 3rd St. where we meet my fiancé Lauren. She was not able to take part from the beginning due to some other work commitments but I sure am happy to be able to share the last miles with her! We go right through Hollywood and Beverly Hills. We find ourselves on Wilshire Blvd and, right after Rodeo Drive, we turn left on Santa Monica Blvd, which not only represents the last part of the famous Route 66 but also the end of our adventure. My spirit soars as I see Lauren hopping off the RV joining me on a bike for the last 5 miles. She starts to ride along side me. It's a great feeling. Simple but true. Almost transcendental. Right then, as if on cue, the cell phone rings in my pocket and to my great surprise it's Dave Krupski. A good friend and another Top class Ultra Runner living in Miami, which I had the honor to pace at Badwater last summer. His words are like a shot of energy and his cheering me on, right at that moment, have the same effect of an high school coach giving a motivation pep talk right at the last quarter of the final game of the season!

While I'm writing this, for some reason, I still remember telling him how much my rib cage hurt! But not the legs. For another weird reason I feel my legs hurt pretty much the same from the end of day 1 till that moment. After the first 80/100 miles I felt there was a sort of plateau, almost like a pain threshold which, once entered, stays the same and barely increases. Not sure if this makes sense to anyone as it still doesn't to me either.


Just a few miles to go. The road is straight. At the end, far in the distance, we can see the ocean as the sun is dropping inexorably. Time flies and my legs become extraordinarily light
Lighter than when I started over 3 days ago. I run and smile. Finally I see Simone and Andrea placed in front of the Santa Monica Pier anticipating our arrival.
As I turn on the main street, Pacific Blvd, which takes us to the last few yards of this run, I inhale a deep breath and let the cool evening air enters my lungs. I take a second (in my mind) to contemplate and ponder all that happened in the previous 3 days that have characterized a unique journey and that, in a way or another, has changed my life.

It wasn't an easy task, far from it, but right then it makes me feel majestically alive, full of joy!

The sense of accomplishment is worth every moment spent laying on the side of the road in pain, every time I threw up, every time the shooting pain creeped up my sciatic from the bottom of my feet to my back and every time I simply wished I was somewhere else. 
Right then an overwhelming feeling of wander takes over and along with it there's a deep sense of purpose, a pure taste of adventure impossible to find in any other demeanor in life. I am living in that moment. It's glorious and, although the promenade is packed with people, I'm the only one to know.
 
My head is still spinning more and more as we near the finish line, stunned by the fire red and warm colors lighting up the gorgeous sky... unique, sought after, desired and with all my effort finally met!
 
The last steps collect in them a myriad of emotions that are impossible to describe. We have arrived! Lauren kisses me. She asks me how I feel...I still do not know. I'm confused, "is this really over?".

Meanwhile, Riccardo, who struggled to find parking for the RV, joins us...we hug.

We stare at the sign that says Santa Monica Pier and take a few pictures. Everything else around us is a just a blur.

Thoughts fly high but one in particular persists: Our limitations are simply dictated by our fears. If each of us tried to overcome this illusion with the desire to find out what our bodies are really capable of I'm sure we could, in fact, overcome any perceived barrier. Always surprising ourselves of our true potential...
 
      

The moment is so intense that can only be appreciated by those who have lived it with me. 

Between the looks of curious tourists we get back to the RV, as if nothing had happened, and we head home full of emotions and with a lot of gratitude for having had the opportunity to live a dream and overall an extraordinary experience.




 I wanted to write this report to thank the people involved in the project: Riccardo Marvaldi, Simone Gangolfo, Andrea Languasco, Luca Ammirati, Riccardo Pizzi, Manuel Stefanolo, Albertina Borgatti and the Telethon Foundation.

Without their support this would not have been possible. There are stories to tell for days but I tried to make this report the simplest and relatively short as possible to leave to our director, Simone Gandolfo, the task of telling this story with his images.

To Riccardo, Simone and Andrea that from "simple" fellow travelers have turned out to be just like brothers. With respect and affection ... See you at the next adventure!

 
 
 
 

Wednesday, December 18, 2013

LAS VEGAS - LOS ANGELES 500km per Telethon

"Lo scopo della vita e' di essere vissutaper gustare ogni esperienza al massimo, per raggiungere con entusiasmo e senza paura esperienze sempre nuove e sempre piu' ricche."
- Eleanor Roosevelt

    
     Questa e' la storia di quello che abbiamo vissuto, durante la nostra fantastica spedizione attraverso l'angolo desolato di mondo chiamato Deserto del Mojave. Accompagnato da 3 straordinari compagni di viaggio senza la quale quest'esperienza non solo non sarebbe stata possibile ma non avrebbe nemmeno avuto lo stesso significato.

Esistono esperienze cosi' uniche, cosi' particolari, che per la loro grande intensita' lasciano un segno indelebile del nostro cammino. Parlo di momenti cosi' straordinari e unici da scolpire ricordi, quelli belli, che quando ci ripensi non puoi far altro che sorridere.

La Las Vegas-Los Angeles racchiude questo e molto di piu'.


Questo, a grandi linee, e' quello che e' successo:


    
     Martedi, 10 Dicembre - Ore 4:45am - la sveglia suona inesorabile. La temperatura fuori ha raggiunto i -7 gradi celsius durante la notte e noi, ancora all'interno del camper avvolti nelle coperte, notiamo il ghiaccio che si e' solidificato sui finestrini e tra le fessure.

Anche nel camper fa' freddo ma "buttandola sul ridere" mi alzo per preparare 2 fette di pane integrale tostato con burro d'arachidi e marmellata + 2 fette di Tacchino e perche' no, un pezzo di cioccolato fondente. Al mio fianco Riccardo. In un attimo lui e' gia' pronto. L'emozione e' tangibile e l'ansia dell'attesa comincia a crescere tra di noi. Simone e Andrea nel frattempo si stanno svegliando e per il momento mi ditraggo, preferendo non pensare troppo a quello che mi aspetta.


Per I prossimi giorni so' che il mio compito sara' correre. Semplice. Diretto.


Poco prima dell'alba lasciamo la stazione di servizio dove ci siamo accampati per la notte e ci avviciano al famoso Cartellone all'entrata di Las Vegas che rappresenta la partenza di questo nostro evento.

Sono le 6:30am - Riccardo mi saluta con un abbraccio e un "in bocca al lupo", Simone e Andrea in posizione... muovo I primi passi. Si parte! Ancora stento a crederci ma siamo davvero per strada...

Il freddo e' ancora pungente. Solo pochi attimi prima che i primi raggi del sole comincino a scaldare la vallata che maestosa apre uno spettacolo di ombre frastagliate, luci e colori caldi fra le gole dei canyon circostanti, lasciandoci tutti senza parole.

Prima della partenza ho dato informazioni specifiche alla mia crew per quanto riguarda le mie necessita' sul mangiare, bere, pause, ecc... con una routine da ripetere tendenzialmente ogni giorno dalla partenza fino all'arrivo.

Non essendo una competizione ho preferito optare per un diverso approccio sul piano alimentare.
Invece di tante calorie liquide, gel e/o sports drinks ho deciso di consumare principalmente cibo "vero". Pasta, pane, tacchino, backlava, barrette ai cereali, snickers, frutta secca, coca cola, ecc...
alternate ogni 15/20 minuti.

Ogni 10 km circa il camper si ferma per aspettare il mio arrivo dove, come ad un pit-stop di formula1, avviene il rifornimento. La prima maratona, cavalcando l'onda dell'emozione iniziale, riesco a chiuderla in 3:45.
Passo forse un po' troppo veloce considerando le pendenze avverse iniziali.
A questo punto ci troviamo nelle vicinanze di Jean e, subito dopo aver superato il piccolo aeroporto, incappiamo nel primo vero ostacolo della spedizione.

     La Las Vegas Boulevard, strada che ci ha accompagnato fin dalla partenza, entra in un sottopassaggio dell'autostrada I-15 e praticamente...finisce li'...su una strada di servizio sterrata, molto dissestata. Dopo mesi di ricerche logistiche mi trovo disorientato. Con ansia apparente chiamiamo la Las Vegas Highway Patrol per chiedere chiarimenti ed eventuali soluzioni... solo 3 settimane prima avevano confermato il fatto che la Las Vegas Blvd ci avrebbe portato senza problemi fino a Barstow, CA e solo ora puntualizzano che solamente un veicolo/ jeep attrezzata puo' percorrere quelle strade. Ringraziamo e mettiamo giu'.

Si dice che le vere avventure non siano mai tali fino a quando qualche cosa va' storto...

Dopo una breve ricerca con mappa alla mano decidiamo di dividerci. Non potendo correre sull'autostrada io proseguo sulle strade di servizio al lato dell'I-15 e il camper fara' cosi' da lepre ad ogni uscita per stabilire un check-point e un ristoro. Metto su' il camel-back (riserva d'acqua) e prendo una manciata di barrette e frutta secca.



Dopo 8 ore concludiamo cosi' la seconda maratona e a Nipton Road decidiamo di fare una breve pausa pranzo.
La giornata e' ancora lunga.
Mi sento ancora bene anche se il dolore alle gambe comincia a farsi sentire.
La bellezza dei paesaggi e' tale da distogliere spesso la mente, aprendo sempre nuove porte a pensieri tanto profondi che per alcuni istanti sembra quasi di volare...

Questo andare caretterizza la prima giornata che si conclude alle 2am di notte dopo circa 20 ore di corsa e oltre 160km alle nostre spalle. Ci troviamo quindi a "Zzyzx Road" dove decidiamo di chiudere le porte e riposarci per alcune ore.


     Mercoledi' 11 Decembre - Il sole non e' ancora spuntato e sento la mano di Riccardo che mi scuote. Non connetto subito. Per un istante la mente e' leggera ma la realta' si presenta dura, inesorabile. Sono le 5:30am del mattino ed e' ora di ripartire. Solita colazione e con le gambe dure provo a muovere I primi passi. D'ora in avanti si va' in territorio inesplorato. Dovro' confrontarmi con situazioni nuove e questo inevitabilmente si trasforma in una motivazione in piu' per spingere sempre oltre.

La giornata prosegue lenta e a fatica tiriamo avanti. E' l'1:15pm e ci ritroviamo all'uscita della Harvard Road, a Newberry Springs. Circa 215km di strada percorsi. Ad ogni checkpoint il camper prosegue e ad ogni sorpasso scorgo I miei compagni di viaggio schizzare sulla Highway. Anche questo si trasforma in uno stimolo in piu' per proseguire e cercare di percorrere I gaps tra le varie uscite il piu' velocemente possibile.

Dato che le temperature sono basse la sudorazione non e' un problema e riesco a mantenere un buon equilibrio elettrolitico semplicemente assumendo cibi salati senza l'aiuto di sali minerali.

Sono da poco passate le 8pm di sera quando raggiungiamo Barstow. Dopo 37 ore e 30 minuti e' finalmente ora di lasciare la strada abbandonata del deserto e saltare sulla iconica "Historic Route 66" che ci accompagnera' fino all'oceano!

Decidiamo cosi' di fermarci per cena e magari un breve riposo. La fatica e' tanta e la stanchezza comincia a farsi pesante. C'e' voglia di andare avanti ma una pausa e' piu' che necessaria ora.

La notte e' ancora fonda. Sono passate da poco le 2am e quando apriamo le porte del camper le strade sono ancora ricoperte di ghiaccio. Con il volto completamente coperto muoviamo I primi passi e ben prima dell'alba abbandoniamo il centro abitato e ci incamminiamo cosi' verso Victorville.


     Giovedi' 12 Dicembre - Il camper mi sorpassa e in un istante, come per incanto, scompare oltre le dune davanti a me. La scura striscia di asfalto si srotola a perdita d'occhio tra le dune di un deserto che rievoca il grande mito del west e di quel tanto
sognato Road Trip stile "Sognando la California".

Le immagini che si susseguono sono mozzafiato. Vedo Simone e Andrea che si danno da fare di continuo per poter riprendere e raccontare questa nostra spedizione.
Riccardo continua a gestire la mia routine alimentare e allo stesso tempo pubblica gli aggiornamenti sulla nostra posizione sul sito.
Ognuno ha il proprio incarico e conosciamo tutti bene I nostri ruoli. E' grazie al loro supporto che riesco sempre a trovare la forza per proseguire durante I frangenti piu' critici.

Passano diverse ore e ci troviamo ad attraversare il Mojave River e poco dopo anche i primi centri abitati. Dopo circa 50ore di viaggio siamo a Victorville che coincide con le 200miglia (320km) completati. Il dolore c'e', ed e' evidente, ma la vera battaglia e' quella contro il sonno. Non sono l'unico ad aver dormito molto poco negli scorsi giorni e ora tutti cominciamo ad accusare.

Passata Hesperia, e dopo una breve sosta al celebre "Summit Inn Cafe", ci troviamo su Mariposa Rd dove, problema che si ripropone, la Route 66 termina in uno sterrato molto dissestato. Un ranger che ci vede arrivare si avvicina e ci conferma l'impossibilita' di proseguire con il nostro mezzo. La problematica e' un po' piu' seria ora pero'. Il fatto e' che ci troviamo all'inizio della catena montuosa che separa Victorville da San Bernardino e le pendenze potrebbero rivelarsi troppo impegnative per essere affrontate in completa solitudine. Non abbiamo tempo da perdere e la decisione e' presto presa: non abbiamo altra alternativa che dividerci e ritrovarci 10km piu' avanti all'intersezione tra la I-15 e la 138 (Abiel Barron Memorial Highway), al Cajon Junction. Entro con un po' di timore nel largo trail, armato solamente del mio camel-back (scorta d'acqua) e di qualche barretta. Per fortuna, in pochi istanti, forse grazie al cambio di passo e di paesaggio, riesco a ritrovare un po' di brillantezza. La vallata che si apre davanti ai miei occhi e' da cartolina e per un breve tratto interseco la famosa PCT (Pacific Coast Trail) prima di prendere la 138.

     Ritrovati i compagni al punto prestabilito giungiamo ad un passaggio critico della nostra avventura. La Route 66 in questo breve tratto si unisce alla I-15 e per circa 2km diventano praticamente la stessa strada. Per l'ennesima volta ci troviamo a dover affrontare un problema logistico inaspettato, e non nascondo che la questione cominci ad annoiarmi sul serio.
Per giungere al Cajon Canyon Rd diffato non esiste strada, carrabile o meno, a parte l'autostrada I-15. Unica alternativa e' prendere un trail che da Lone Pine Canyon Rd attraversa un crinale molto tecnico prima di scendere precipitosamente verso fondo valle e all'eventuale raccordo con la Cajon Blvd. Questa volta il trail si presenta davvero con pendenze estreme, per una distanza di circa 12km.

Qui il grande quesito:
2km di camper o 12km di trail (al buio), con gia' 350km nelle gambe?!?

Questa decisione, per quanto banale possa sembrare, non e' stata facile da prendere. Il fatto che stia per fare buio condiziona la mia scelta e preferisco cosi' salire sul camper per coprire quei 2 km in autostrada.

Prima uscita Cajon Canyon Rd. e ora inizia la discesa verso valle!

Si attraversa la periferia nord ovest di San Bernardino e alle 9pm di sera giungiamo a Rancho Cucamonga. La strada ora e' molto diversa e segna l'inizio di un nuovo paesaggio. Dopo il deserto e dopo le montagne il prossimo grande ostacolo sara' il traffico delle citta'. Sono 380 I km percorsi e a questo punto il corpo dice basta. Gli alti e I bassi si susseguono sempre piu' frequentemente e a questo punto mi ritrovo particolamente in crisi. Ho davvero bisogno di tanto gibo, massaggi, stretching e soprattutto ghiaccio. E magari anche di un po' di sonno!

     Venerdi', 13 Dicembre - La sveglia suona prestissimo e insieme a lei risuona anche l'idea che oggi potrebbe essere l'ultimo giorno di questo nostro viaggio. Dopo essersi raffreddati il riprendere a muoversi e' un'agonia e chiaramente dopo cosi' tanti giorni persiste una generale sensazione di "malessere" che sconfina in semplice "scomodita'" determinata da una stanchezza che pervade a tutto tondo. Tutto fa' male ma cerco di pensarci. E' cosi' che, con gambe e articolazioni che urlano, mi incammino sull'infinita Baseline Rd, che ci porta verso ovest.

La citta' si avvicina ad ogni passo e cosi' anche l'oceano. Leggo tutti I messaggi inviati da amici vicini e lontani, e grazie a questi riesco a trovare la carica necessaria per fare l'ultimo sforso, l'ultima tirata per concludere questo viaggio entro sera.

Si passa attraversano centri abitati molto caratteristici tra cui Covina e poi El Monte. A questo punto mancano meno di 50km per completare il tragitto.
Durante la corsa ricevo 2 chiamate da due top class ultrarunners dalla Florida. Prima Andrei Nana e poi Dave Krupski di Miami, che stanno seguendo passo passo la nostra avventura in diretta, mi aiutano a superare l'ennesimo momento di difficolta e mi incitano a non mollare. Prima di mettere giu' mi fanno inoltre notare che al momento ho circa 7 ore per arrivare a Santa Monica prima del tramonto... e qui un pensiero forte comincia a mettere radici: potrei davvero riuscire a "battere" il sole nella "corsa" verso l'oceano!

Non riesco, forse non voglio, concentrarmi su questo pero'. Cerco di pensare solamente al momento immediato e mai troppo oltre. Dopo 75 ore la strada prosegue inesorabile e I pensieri schizzano veloci su' e giu' come le montagne russe.

Per fortuna il corpo reagisce bene e dopo un secondo giorno tendenzialmente NO quest'oggi mi sento padrone di questa routine. Grazie alle tante pause e al passo piu' lento riesco a digerire e ad assimilare tutto bene. Anche le proteine.
In 3 giorni ho consumato quasi 2 kg di Fesa di Tacchino e questo credo abbia contribuito fortemente a limitare il danneggiamento muscolare. Sono convinto che con questo approccio si possa arrivare a coprire distanze ben maggiori...

E' circa l'ora di pranzo quando giungiamo a Los Angeles. I grattacieli della citta' sovrastano tutto il paesaggio e compaiono di colpo, in maniera quasi fantomatica, dalle strade del sobborgo.

Gli sguardi della gente che ci nota passare con aria perplessa mi aiutano a distrarmi... la sensazione che provo in questo momento e' talmente intensa che e' quasi impossibile da descrivere... sono momenti pieni, carichi di un certo non so che'.


     Serpeggiamo tra un semaforo e l'altro e riusciamo ad imboccare la 3rd St. che ci portera' verso l'oceano. Lauren nel frattempo ci ha raggiunto (non potendo partecipare fin dall'inizio per altri impegni di lavoro) per strada per fare gli ultimi km insieme! Attraversiamo prima Hollywood, poi tutta Beverly Hills sulla Wilshire. Subito dopo Rodeo Drive entriamo sulla Santa Monica Blvd e questo non solo rappresenta l'ultimo tratto della famosa Route 66 ma anche la fine della nostra avventura.

Lauren scende dal camper e mi sorprende tirando fuori la bici. Si mette a pedalare al mio fianco.

Il ritmo si alza. Mancano pochi km, la strada e' dritta. In fondo, laggiu', si scorge l'oceano mentre il sole e' ancora in cielo ma cala inesorabile. Il tempo vola, le gambe diventano straordinariamente leggere. Piu' leggere di quando sono partito oltre 3 giorni fa'. Corro e sorrido. Finalmente, in lontananza scorgo Simone e Andrea piazzati davanti al Santa Monica Pier in attesa del nostro arrivo.


Come giro sulla via principale, la Pacific Blvd, che mi accompagna negli ultimi metri di questa corsa, inalo un respiro profondo.

L'aria fresca della sera penetra nei polmoni. Prendo cosi un momento di pausa per contemplare e riflettere su quello e' accaduto nei 3 giorni precedenti che hanno caratterizzato un viaggio unico che ha cambiato la mia vita. Non è stato affatto un compito facile ma mi fa' sentire maestosamente vivo, pieno di gioia e meraviglia, ricco di quell'effimero senso di avventura e di realizzazione. Vivo nel momento e la testa gira ancora, sempre piu' sbalordito da quel color rosso fuoco che dipinge l'immagine di questo tramonto, unico, cercato, voluto e con fatica trovato! 

Gli ultimi metri raccolgono in loro una miriade di emozioni che rendono il tutto semplicemente unico. Siamo arrivati! Lauren e' con me, mi bacia. Mi chiede come mi sento...ancora non lo so'. Sono confuso, e' davvero gia' finita? Nel frattempo arriva anche Riccardo che faticava a trovare parcheggio per il camper... Ci abbracciamo. Guardiamo il Cartellone con scritto Santa Monica Pier, facciamo alcune foto e mi commuovo. Abbiamo portato a termine la nostra impresa. Tutto il resto intorno e' solo cornice.

Finalmente tutto inizia ad essere chiaro. I pensieri volano alti ma uno in particolare persiste:

I nostri limiti sono semplicemente dettati dalle nostra paure. Se ognuno di noi provasse ad affrontare quest'illusione tentando di scoprire cio' che il nostro corpo e' davvero in grado di fare, be', sono sicuro che si potrebbe, di fatto, superare ogni barriera. Stupendoci sempre di noi stessi e del nostro vero potenziale...

    
     Il momento e' cosi' intenso che puo' essere apprezzato solo da quelli che lo hanno vissuto insieme a me. Nella confusione generale risaliamo sul camper, come se nulla fosse successo, e ci avviamo verso casa carichi di emozioni e tanta gratitudine per aver avuto l'occasione di vivere un sogno e un'esperienza straordinaria.


Tenevo a scrivere questo Report per ringraziare in modo particolare le persone coinvolte nel progetto:

Riccardo Marvaldi
Simone Gangolfo
Andrea Languasco
Luca Ammirati
Riccardo Pizzi
Manuel Stefanolo
Fondazione Telethon

Senza il loro supporto tutto questo non sarebbe stato possibile.

Di situazioni e di storie particolari ce ne sarebbero da raccontare per giorni ma ho tentato di rendere questo Report il piu semplice e relativamente breve possibile per lasciare al nostro regista, Simone Gandolfo, il compito di raccontare questa storia con le sue immagini.

A Riccardo, Simone e Andrea che da "semplici" compagni di viaggio si sono rivelati come fratelli.
Con stima e affetto... Alla prossima avventura!